The AmplifyChange Podcast

Sex Positivity

Episode Summary

What is Sex Positivity and why is it so important? Host Rkia Sayar talks to Sarian Kamara from Keep the Drums Lose the Knife about the organisation’s sex positivity work and how it is working with FGM/C survivors in remote communities of Sierra Leone to help them to reclaim their bodies.

Episode Notes

What is Sex Positivity and why is it so important?  

Host Rkia Sayar talks to Sarian Kamara from Keep the Drums Lose the Knife about the organisation’s sex positivity work and how it is working with FGM/C survivors in remote communities of Sierra Leone to help them to reclaim their bodies.

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Full transcript in French and English.

Transcription complète en français et en anglais.


Episode Transcription

Transcription française ci-dessous transcription anglaise

Rkia Sayar    Today on the podcast, we will be speaking about sex positivity and our guest Sarian Kamara. Sarian is a community development worker, a female genital mutilation/cutting survivor and director at Keep the Drum, Lose the Knife, KDLK for short. KDLK is a community interest group working to end FGM/C, within the Sierra Leonean communities in the UK and Sierra Leone. After years of withholding trauma and physical pain, Sarian found the courage to speak out about her own experiences of FGM/C.

She now runs community outreach activities, and safe spaces supporting other women to share their experiences of life after FGM/C, domestic and sexual abuse, sex and pleasure after FGM/C. The support sessions Sarian runs are both one-to-one and group sessions. 

Sarian, welcome to the podcast. We are delighted to have you as our guest today.

Sarian Karim Kamara    Thank you so much Rkia and thank you for having me here. I am so delighted to be featured in the AmplifyChange Podcast. I really like the topic sex positivity, because it means a lot to me and it speaks volumes in terms of my experience. As someone who has been through violence through culture in a sense, we were not cut because our family wants to inflict pain on us. They're doing it because they believe it's the best thing they could do for us. But in essence, it's to control our sexuality. So, this topic, it's really, really close to my heart. 

Rkia    Sarian, Sex positivity is a term some people will know, but others may not have heard of before, or they may know it by a different name. What does sex positivity mean to you Sarian, and to Keep the Drums Lose the Knife?

Sarian    Sex positivity to me, it means freedom and willingness to engage sexually and with the aim to have pleasure with consent. For me, I think that's what it should be. Some of the women, most of the women we support in our communities in Sierra Leone have never heard of the words sex positivity because of the cultural barrier that we have between us as women and men.

When I'm speaking, I'm speaking in context of Sierra Leone, because that's where I am from, and this is how I understand sex and positivity and all this cultural background that is deterring women or stopping women from accessing their full potential in terms of sex and pleasure. So, it is very interesting for we to have this conversation and I hope that women of Sierra Leone or women from Africa, West Africa, will get to see this podcast, you know and maybe contribute or ask questions, and maybe learn from what we're going to discuss here today. 

Sarian    So, women from this kind of background really don't know pleasure in terms of sex. Most of the time, women who are married in certain homes, they're just commanded when their partners need sex. They just ask them to lie down. So, the positiveness has been taken away from that. Women don't see sex as something that is pleasurable. They see it's pleasurable for the man because most of the time they have been suppressed. It's been taken by force in that sense. So, women don't really see the positiveness in terms of sex. But for me, if I was to define sex positivity, it means willingness, and I should be happy, and I believe that my partner should have my consent before engaging in sex activities. That is the positivity.

Rkia    Great. Sarian, how Does Keep the Drums, Lose the Knife work with beneficiaries to help them achieve sex positivity in their lives?

Sarian    We are a female-led organisation, and I would say 80% of the women who are working with us in Keep the Drums Lose the Knife have been through female circumcisions. And for that reason, this has affected our sex life negatively from the beginning. 

In fact, there are some women in our communities who, even when you're engaging sexually with your partner, you cannot express yourself the way you feel. You have to suppress it. That's another negative side. For we at Keep the Drums Lose the Knife, we're using our experience in a very positive light, to shine light on the positiveness of sexuality and sex. Like I for me, even if I said yes if I change my mind, I still have the right to say, "Mm (negative), No." So, these are the kinds of things we share with women in a safe space.

We also share with women; how do you engage positively to have pleasurable sex? We use our experiences to share to other women who are still locked up in terms of culture, because culture says you cannot ask your husband for sex, some culture. You cannot advance for sex to your partner. They will just think that when they're not around, you go after other men. Remember, this is the reason why women and girls have been circumcised you know. They go through FGM because of those reasons, because they believe that women who are not circumcised are promiscuous.

So, these are the kinds of things we educate our women with to say, "Look, it's in the mind." Although your clitoris has been cut off, but if you love your partner and you are willing to engage and he is willing to engage sexually, you can achieve a pleasurable sex. But it all has to come to a mutual agreement – not by force.

Rkia    That sounds very interesting, Sarian. Thank you very much for that. Could you develop a little bit about this outreach activities Keep the Drum Lose the Knife is organising?

Sarian    Mostly we focus on women who have already been through FGM, because we want to support them in breaking this cultural barrier of suppressing their sexual appetite, and their sexual life and their sexual freedom. But in this space, sometimes we invite women who have not been through FGM. The reason why we invite women who have not been through FGM is to break this barrier that girls and women who have been cut are sexually disabled. So, we want them to hear from women who have not been through FGM, who are still struggling with sex life.

So, we have safe space, every fortnight, every two weeks, and this is in Sierra Leone, as well with our advocates. In this safe space, we discuss about different things. We discuss about domestic violence, we discuss about FGM and domestic violence, we discuss about FGM and mental health. But when we talk about our sexuality and the positivity of sexuality, of sex, we kind of prepare these women in a way that they know from the beginning, that sex has to be a two-way thing. 

And sometimes we invite their partners as well. We've had several workshops where we have the safe space for women and their partners, because these women have been sharing their experience, their ordeal of how they cannot say no to their husband. One main thing for some of our culture, when you're married, one thing your family will tell you that you can never deny your husband sex. It's the biggest taboo you could commit as a wife. So, most of our women, it's in their head. Once the man demands, you just think it's their right. So, we try to educate these women to say, look, you've got to be willing and you have to be ready, and you have the right to say no. It is your right to say no. It is actually a positive thing to say, ‘No, I am not ready for sex. Not today.’ This is your right. It's your body. You have to be ready. You have to be willing.

It is also your right to ask for sex from your partner, as long as he is willing, and he is happy to engage. So those are the kinds of things we discuss about. We talk about the physical trauma, the physical pain, when women are penetrated when their body is not ready, and they were forcefully penetrated it's different to women who have not been through FGM. Because the area where they cut within your vagina, the clitoris that they remove, we who have been through FGM, we're left with really thick scar tissue that doesn't stretch. So, when you have a forceful penetration, it is very painful, and you can end up with tears around your vagina opening you know.

So, partners will understand, like our husbands will understand what ‘no’ means. Taking away the cultural barriers, thinking of your wife, the woman you love, how you want her to be happy. You want her to be sexually involved when making love, not lying there waiting patiently for you to just get it over with. And most of the time sex is demand of them without consent, and sometimes their partners will take it.

But again, our people don't see it as rape. Most of these women don't even know. They can't define rape in terms of within their relationship. But we also draw the fact that rape can happen within your marriage. 

Sometimes we'll kind of use certain situations to draw a general discussion within that community. And whenever we do that, you would see so many of the women and the men who stood up and say, "Yes, it has to stop. We're fed up. We need to move on with the rest of the world." Because we show them videos, we show them clips of even as close as Freetown, what's happening in the other side of the world, how the world is moving.

Rkia    You talked about other aspects of sexual violence and rape, and the way women are sharing their experience, and the involvement, engagement and participation of active participation of the partners, which is great. Sarian, what other aspects of sexual and reproductive health and rights do you think can be positively affected by awareness of sex positivity?

Sarian    The reason why sex positivity is important: women will have the choice to engage sexually, and to be able to say no, and to have choice when to have children, to have the right to have abortion if they fell pregnant and they don't need that pregnancy, or they're not ready to have those children.

Most of the time we see women don't have the right to control their birth. In fact, there are some women who would tell you that ‘it is against my religion to have contraception’. In this space, we talk about those things. Like as women, if you're married, you're sexually active, you have the right to make decisions when you can have children, when to have children and when not to have children.

In Sierra Leone, the different organisations that are raising awareness and they're giving free contraception. So, we signpost these women to those services, so that they know it is their right to control when and how they give birth. And preventing themselves from those kinds of disease that you can get out there. Let's say somebody wants to have sex with you, and you want to use condom, again, that's another big area in terms of our cultural barriers. It is again a taboo for women to demand for their partners to use condom.

This same culture gives men the rights to sleep with other women, to marry as many wives as they can. But in terms of Sierra Leone and other parts of Africa, the culture is a big barrier to promoting sexual positivity. It's a big barrier. But we're doing our best to advocate, to educate, to share a safe space and create safe hubs for these women to learn and share, to know the way forward in terms of sexual positivity. But it's a massive, massive area in terms of women's rights and responsibilities.

Rkia    It's fantastic the work you are doing, and it sounds like restoring balance in the relationship between men and women, empowering women in taking control on their own body and making decisions and be active participants in the relationship. Would you just a little bit develop on this area of empowerment, and how the community are perceiving that? Is it challengingfor women to accept these ideas, in the way that they may see it opposing their religious beliefs or traditions or something like that?

Sarian    You're spot on. It is very, very challenging these topics to have within our communities. 

Because: A) men are held in very high esteem in every community in terms of decision-making for their wives and their children. Every community in Sierra Leone, men are at the top of that. You can never see women and men across our community levelling up in terms of decision-making, and that's including every aspect of their life: from their bedroom to the kitchen. 

In every sense, men are very powerful within our community. And I'm talking about the basic, the regular Sierra Leone communities and family. I'm talking about the communities, the provinces, the villages because that's where we work. For me, that's where I believe the change is needed. Because the rest of Freetown and other big city, they're moving with the rest of the world.

We do work with communities in Freetown, but we work differently - i.e., we can reach them via Zoom, WhatsApp, Skype you know, it's very easy to engage them. If I was talking to communities in Freetown and I talk about sex positivity, I would say maybe 20% of the people I'm talking to would have an idea of what sex positivities are. While if you have to talk to people within the villages, they don't even know what that mean.

Rkia    That's great because, that touches on other question, how are you spreading the word about your work and sex positivity, and what challenges have you overcome and how?

Sarian    The communities where we work, most of these women cannot even afford mobile phone. And even if they can afford mobile phone, there is no network, so you cannot connect. 

These are the women I'm talking about, who still depend on walking miles to take message to somebody else. 

Sometimes it's very difficult for we to connect with our volunteers when they're on the field. 

Sarian    Somebody has to go there in person to meet them because the communities where we work, they're so remote. Sometimes, these people are even cut off from the rest of Sierra Leone. So, it is very, very difficult taking a message of positive sex to a community, to women of that community. You have to engage them with their partners and you have to be very conscious. We use the gatekeepers to get into this people.

Because men are so powerful within these communities and they're in full control of what happens within their household and even outside of their household, in terms of their women and their children: we cannot work with the women and leaving the men out. The gatekeepers within these communities are the local chiefs and the headmen. So, six of the chiefs within the seven communities we work with right now in Bombali, Makeni, are volunteering with us.

Rkia    On that aspect of the work to reach communities in Sierra Leone, you said you are mainly working with or relying on gatekeepers, that's kind of spreading the word around the communities and contacting you in case of…

Sarian    Any issues. 

Rkia    Could you develop a little bit on that?

Sarian    The reason why when we go into these communities we try to go through the gatekeepers, who are the headman and the chiefs. Every community have their own bylaws,there are some communities where, we cannot do the kind of work we're doing. 

Rkia    Ok.

Sarian    So, you cannot just go into a community and then just start to campaign about ending FGM or talk about sexuality or domestic violence. You'll be chased out of the community, or probably you'll be issued a fine. You're going against whatever belief they have as a community.

So, we use these people to usher the rest of the community to call meeting for we to be able to say our message. But we have to educate these gatekeepers of our mission within their community. And they have to agree with us at some point, of the level of information we are to give out and guide us through their traditional laws within that community. 

So, working with those people, they were able to identify men and women within the community that we can train as advocates, to advocate for us, to join us as volunteers, to push the message of KDLK. So, this is how we operate within these communities. 

Rkia    Thank you very much. Very, very interesting. Finally, Sarian, what three steps would you suggest to our listeners who want to include sex positivity in their sexual and reproductive health and rights work?

Sarian    When you go into this community, be willing to listen. You cannot just go into the community and begin to tell them what to do.

Rkia    Yes.

Sarian    You have to listen to them for you to understand what are their issues? What areas do they need help with? And know how you can support them. At KDLK, we believe that change has to come from within. The people themselves have to accept that they need change: they need to identify that they have issues before you're able to offer a solution. 

Two: make sure you're giving the correct information in a most respectable way. Because for we working in these provinces, you cannot do it if you don't have respect. You have to show respect for their culture and whatever they believe in. 

You must not give up easily. Do not give up on a community, because sometimes... there's one of the communities that it took us about two years before we get to work with them. But you have to know that it will take time to change mindset.

An these cultural practices that have been going on for decades. And most of the time, people doing these cultural things, that's their way of making income. So, they're seeing you as you're coming to take from them.

We're not going into that community to change it. You must always remember that. You're going there to learn from them and bring information to them. It is up to them to process this information, to arrive at where you want to arrive. So, it is very important to listen, learn and reflect.

Rkia    Great. Amazing work, Sarian. Thank you very much for being with us. I'm sure our listeners will enjoy it. Thank you very, very much.

Sarian    You're very much welcome. I am so happy about this podcast. It is always a pleasure working with AmplifyChange. I want to this opportunity to say thank you to you and the rest of AmplifyChange, and MannionDaniels for all the support you've been giving to grassroots work like us. Without that support, we would not be able to bring about the change within our different communities. 

Rkia    Thank you very much. Goodbye.

Sarian    Goodbye. Thank you.


Traduction Français

Rkia Sayar    Dans notre podcast d’aujourd’hui, nous allons discuter de hôte l’importance de parler du sexe sous un jour positif, avec notre invitée Sarian Kamara. Sarian travaille dans le développement communautaire. Elle-même victime de mutilations génitales féminines, elle est aujourd’hui directrice de Keep the Drum, Lose the Knife [“Gardons les tambours, abandonnons le couteau”] – KDLK en abrégé. KDLK est un groupe d’origine communautaire qui milite pour éradiquer les MGF/E au sein des communautés sierra-léonaises au Royaume-Uni et au Sierra Leone. Après avoir étouffé pendant des années le traumatisme et la douleur physique, Sarian a trouvé le courage de mettre des mots sur son expérience des MGF/E. 

Désormais, elle organise des activités de sensibilisation et des espaces sûrs où les femmes se sentent soutenues et parviennent à s’exprimer sur ce que les MGF/E ont changé dans leur vie, sur leur expérience des violences domestiques et sexuelles ou sur le sexe et le plaisir après les MGF/E. Sarian propose ces ateliers de soutien en tête-à-tête et en groupes de discussion. 

Sarian, bienvenue dans notre podcast. Nous sommes ravi·e·s de vous avoir avec nous aujourd’hui.

Sarian Karim Kamara    Merci beaucoup, Rkia, de m’avoir invitée ici. C’est un grand plaisir de participer à un podcast AmplifyChange, et le thème d’aujourd’hui, sur la vision que nous avons et que nous donnons du sexe, est un sujet qui me touche et qui résonne avec mon expérience. En tant que survivante de violences d’origine culturelle, pourrait-on dire, je vous assure que nous ne sommes pas excisées par des familles qui voudraient nous infliger des souffrances. Nous sommes excisées parce que nos proches pensent que c’est le mieux qu’ils puissent faire pour nous. Mais fondamentalement, c’est une pratique qui vise à contrôler notre sexualité. Donc cette question me tient vraiment, vraiment à cœur. 

Rkia    Sarian, l’idée d’une « vision positive du sexe » est un concept parlant pour certaines personnes, mais pas pour tou·te·s. Certain·e·s n’en n’ont jamais entendu parler, ou pas en ces termes. Qu’est-ce que cela signifie pour vous personnellement, et pour Keep the Drums Lose the Knife ?

Sarian    Pour moi, c’est la liberté et le désir de s’engager dans une relation sexuelle en recherchant le plaisir, avec le consentement de sa ou son partenaire. D’après moi, c’est ce que le sexe devrait être. Certaines des femmes que nous aidons dans nos communautés au Sierra Leone, et même la plupart d’entre elles, n’ont jamais entendu parler de cela. La barrière culturelle entre les femmes et les hommes est trop forte. 

Je vous parle de la Sierra Leone parce que c’est mon pays d’origine. C’est comme cela que je comprends le sexe, comme quelque-chose de positif – mais il y a le poids de la tradition culturelle qui dissuade ou empêche les femmes de profiter de tout ce qu’elles pourraient attendre du sexe et du plaisir. C’est une discussion que je trouve très intéressante et j’espère que les femmes de la Sierra Leone, d’Afrique de l’Ouest et d’Afrique pourront écouter ce podcast, participer, poser des questions, et peut-être s’ouvrir de nouveaux horizons grâce à ce dont nous allons parler aujourd’hui. 

Pour les femmes qui vivent dans ce milieu, il n’y a pas de notion de plaisir dans le sexe. La plupart du temps, dans certains environnements familiaux, les femmes ne font qu’obéir à l’homme quand il veut faire l’amour. Il leur ordonne de se coucher. Il n’y a rien de désirable pour elles dans cela. Les femmes ne pensent pas au sexe comme une source de plaisir, même si elles voient bien que l’homme y trouve du plaisir, car elles sont réduites à un rôle passif. C’est du sexe contraint à cet égard. Donc, les femmes sont loin d’imaginer une vision positive du sexe. En ce qui me concerne, pour parler du sexe sous un jour positif, je parlerais d’une relation choisie de mon plein gré, qui me rend heureuse, et du fait que mon partenaire obtient toujours mon consentement avant un acte sexuel. Voilà comment décrire une vision positive du sexe.

Rkia    Exactement. Sarian, que propose Does Keep the Drum Lose the Knife à ses bénéficiaires pour les aider à renouer avec une vision positive du sexe dans leur vie quotidienne ?

Sarian    Nous sommes une organisation dirigée par des femmes, et je dirais que 80 % de d’entre nous ont subi des mutilations génitales. La vie sexuelle de ces femmes a été impactée par cela depuis le début. 

En réalité, pour certaines des femmes de nos communautés, il est impensable de s’exprimer, de dire ce que l’on ressent lors d’un acte sexuel avec son partenaire. Il faut dissimuler. C’est un aspect négatif de plus. Alors, chez Keep the Drums Lose the Knife, nous partons de notre propre expérience pour mettre en lumière la sexualité et le sexe sous un jour positif. Par exemple, en ce qui me concerne, si j’ai dit oui mais que je change d’avis, j’ai encore le droit de dire « Mm (négatif), Non." C’est le genre de choses que nous partageons avec les femmes dans un espace sûr. 

Nous parlons aussi de comment s’engager positivement dans une relation pour que le sexe devienne un plaisir. Nous partons de notre expérience, que nous partageons avec les femmes prisonnières des interdits culturels – d’une certaine conception de la culture, qui dit qu’une femme ne peut pas être demandeuse de sexe, que la femme ne doit pas faire d’avances sexuelles à son mari. Sinon, il penserait que vous courrez derrière d’autres hommes quand il n’est pas là. N’oubliez pas que c’est pour cette raison que les femmes et les filles sont excisées. Elles subissent ces mutilations précisément pour cela - parce que certains pensent que les femmes non excisées sont lubriques. 

Voilà le genre de choses dont nous parlons avec les femmes qui viennent nous voir, pour leur faire entrevoir qu’en réalité, « tout est dans la tête ». Même si votre clitoris a été amputé, si vous aimez votre partenaire, que vous le désirez et qu’il vous désire, vous pouvez avoir du plaisir sexuel. Mais cela doit être le fruit d’un accord mutuel – et pas d’un rapport de force. 

Rkia    C’est très intéressant, Sarian. Merci pour cet éclairage. Pourriez-vous nous en dire un peu plus sur ces activités de sensibilisation que Keep the Drum Lose the Knife organise ?

Sarian    Nous ciblons essentiellement les femmes qui ont subi des MGF, car nous voulons les aider à surmonter ce carcan culturel qui menace de détruire leur désir, leur vie sexuelle et leur liberté sexuelle. Mais nous invitons aussi parfois dans cet espace des femmes non excisées, pour faire tomber la barrière fondée sur l’idée reçue que les MGF sont sexuellement invalidantes pour les femmes qui les ont subies. Nous voulons qu’elles puissent entendre des femmes non excisées qui ont également des difficultés à s’épanouir dans leur vie sexuelle.

Nous organisons ces discussions en lieu sûr tous les quinze jours, en Sierra Leone, et avec nos militantes. Dans cet espace, nous pouvons aborder toutes sortes de sujets. Nous parlons des violences domestiques, nous parlons des MGF et des violences domestiques, des MGF et de la santé mentale. Et lorsque nous parlons de notre sexualité et d’une conception positive sexe, de la sexualité, nous faisons en sorte de transmettre à ces femmes, dès le début, le message que le sexe est quelque-chose qui doit fonctionner dans les deux sens.

Parfois, nous invitons les femmes avec leur partenaire. Nous avons organisé plusieurs ateliers où nous avons ouvert l’espace aux conjoints, après que les femmes se soient ouvertes sur leur vécu, sur le supplice de ne pas pouvoir dire non à leur mari. Un grand principe de notre culture veut que, lorsqu’une femme se marie, sa famille lui inculque qu’elle ne doit jamais refuser un rapport sexuel à son mari. C’est le plus grand affront qu’une femme puisse commettre. La majorité de nos femmes ont cette certitude gravée dans leur tête. Si l’homme le demande, la femme pense qu’il est dans son droit. Nous essayons de faire passer le message à ces femmes : vous devez être consentante, vous devez vous sentir prête, et vous avez le droit de dire non. C’est votre droit. C’est même une bonne chose de dire « Non, je n’ai pas envie de faire l’amour. Pas aujourd’hui ». C’est votre corps. Vous devez vous sentir prête. Vous devez avoir envie. 

Vous avez également le droit de solliciter votre partenaire pour faire l’amour, s’il en a envie. Voilà le genre de choses dont nous parlons. Nous parlons du traumatisme physique, de la douleur, que ressentent les femmes en cas de pénétration lorsque leur corps n’est pas prêt. Les pénétrations forcées sont vécues différemment par les femmes qui ont subi des MGF. Là où le vagin a été incisé, ou le clitoris amputé, nous qui avons subi des MGF gardons des tissus cicatriciels qui n’ont pas d’élasticité. Les pénétrations forcées sont atrocement douloureuses, et peuvent se solder par des déchirures autour du vagin, vous savez. 

Les partenaires, comme nos maris, peuvent comprendre ce que « non » veut dire si l’on vient à bout des obstacles culturels. Pensez à votre femme, la femme que vous aimez, que vous voulez voir heureuse. Vous aimeriez qu’elle soit participative quand vous faites l’amour, pas qu’elle reste passive en attendant patiemment que ça se termine.  Pourtant la plupart du temps le sexe est exigé des femmes sans se soucier de leur consentement, et parfois imposé par le partenaire.

Mais là encore, chez nous, ce n’est pas perçu comme un viol. La plupart de ces femmes n’en n’ont pas conscience. Elles ne peuvent pas concevoir le viol dans le cadre de leur relation de couple. Nous introduisons l’idée qu’un viol peut arriver même dans une relation maritale.

Sarian    Parfois, en partant de certaines situations, nous amenons une discussion générale au sein de la communauté. Et à chaque fois, nous voyons un grand nombre de femmes et d’hommes se lever et dire : « Oui, ça doit s’arrêter. Nous en avons assez. Il est grand temps de rattraper le reste du monde ». Nous leur montrons des vidéos de ce qui se passe ailleurs dans le monde, même ne serait-ce qu’à Freetown, de comment les choses changent.

Rkia    Vous avez parlé des violences sexuelles et du viol sous un autre jour, de la façon dont les femmes partagent leur expérience, et de l’implication et la participation active de leurs partenaires, ce qui est remarquable. Sarian, d’après vous, quels autres aspects des droits et de la santé sexuels et reproductifs pourraient progresser grâce à un discours positif sur le sexe ?

Sarian    Voilà pourquoi il est important que de donner une vision positive du sexe : cela permettrait aux femmes d’avoir le choix, de pouvoir dire non aux actes sexuels dont elles n’ont pas envie, de choisir quand elles veulent avoir des enfants, et d’avoir le droit d’avorter si elles sont tombées enceintes alors qu’elles ne sont pas prêtes à l’être et à avoir ces enfants. 

Très souvent, nous constatons que les femmes n’ont pas de contrôle sur les naissances. Certaines femmes nous disent même que « la contraception est contraire à ma religion ». Dans cet espace, nous pouvons parler de cela. Parler du fait qu’une femme, si elle est mariée ou qu’elle a une vie sexuelle, a le droit de prendre des décisions sur ses grossesses, de décider quand elle est prête à avoir des enfants et quand elle ne l’est pas. 

En Sierra Leone, il existe différentes organisations qui font de la sensibilisation et distribuent gratuitement des moyens de contraception. Nous orientons les femmes vers ces services, pour qu’elles s’informent sur leur droit de décider quand et comment elles veulent donner la vie. Et pour qu’elles apprennent à se protéger des risques de maladies. Par exemple, si quelqu’un vous propose une relation sexuelle et que vous voulez utiliser un préservatif, c’est encore quelque-chose qui pose problème culturellement parlant. C’est un tabou pour une femme de demander à son partenaire de mettre un préservatif. 

Cette même culture donne aux hommes le droit de coucher avec d’autres femmes, et d’avoir autant d’épouses qu’ils le souhaitent. En Sierra Leone comme dans d’autres régions d’Afrique, la culture traditionnelle est un obstacle tenace pour celles et ceux qui voudraient tenir un autre discours sur le sexe. C’est presque insurmontable. Mais nous faisons de notre mieux pour plaider, éduquer, partager un espace sûr et créer des refuges où les femmes peuvent apprendre et partager, pour découvrir peu à peu le sexe sous un jour positif. C’est un sujet absolument majeur pour les droits et les responsabilités des femmes. 

Rkia    Ce que vous faites est remarquable, on dirait une façon de restaurer l’équilibre entre les hommes et les femmes, de donner aux femmes les moyens de retrouver le contrôle de leur propre corps, de prendre des décisions et de jouer un rôle actif au sein d’une relation. Pourriez-vous nous en dire plus sur l’émancipation des femmes, et la réaction des communautés ? Est-il difficile pour les femmes de se rallier à ces nouvelles idées, si elles leur semblent contraires à leurs croyances religieuses, à leurs traditions ou autre ?

Sarian    Exactement. Ce sont des sujets très, très difficiles à aborder dans nos communautés.

Parce que : A) dans chaque communauté, les hommes sont tenus en très haute estime en ce qui concerne les décisions à prendre pour leur(s) femme(s) et leurs enfants. Dans toutes les communautés de Sierra Leone, les hommes ont la haute main sur les décisions. Vous ne verrez jamais un homme et une femme débattre sur un pied d’égalité, et cela s’applique à tous les aspects de la vie quotidienne, de la chambre à la cuisine. 

A tous les sens du terme, les hommes sont tout-puissants chez nous. Je vous parle des communautés et des familles de base de Sierra Leone. Je vous parle des communautés locales, des provinces, des villages, parce que c’est là que nous travaillons. D’après moi, c’est là qu’il faut agir pour le changement. A Freetown et dans d’autres grandes villes, l’influence du reste du monde aide à faire changer les choses. 

Nous travaillons aussi avec des communautés de Freetown, mais nous travaillons différemment – nous pouvons communiquer par Zoom, WhatsApp ou Skype, vous savez, c’est beaucoup plus facile d’entrer en contact. Si je m’adresse à ces communautés pour parler d’une vision positive du sexe, je dirais qu’environ 20 % des gens auront une idée de ce que cela peut être.  Alors que dans les villages, les gens ne savent même pas ce que ça veut dire. 

Rkia    Alors, cela nous amène à une autre question : comment faites-vous pour diffuser votre message, et quels défis avez-vous surmontés ?

Sarian    Dans les communautés où nous travaillons, les femmes n’ont pas les moyens de s’offrir un téléphone portable. Et même si elles le pouvaient, il n’y a pas de réseau, aucune connexion. C’est parfois très difficile de garder le contact avec nos bénévoles sur le terrain.

Ces femmes dont je parle, elles sont encore réduites à parcourir des kilomètres à pied pour passer le message à quelqu’un d’autre. 

Quelqu’un doit y aller en personne, parce que ces communautés sont terriblement isolées. Parfois, elles sont totalement coupées du reste de la Sierra Leone. C’est très, très difficile de porter un message sur le sexe, a fortiori sous un jour positif, à une femme vivant dans ce milieu. Il faut les aborder avec leur partenaire et avoir beaucoup de tact. Nous passons par les gardiens pour pouvoir rencontrer les gens. 

Parce que les hommes sont tout-puissants dans ces communautés, ils contrôlent tout ce qui concerne leur(s) femme(s) et leurs enfants, dans leur foyer autant qu’à l’extérieur : nous ne pouvons pas travailler avec les femmes en laissant les hommes de côté. Les gardiens de ces communautés sont des chefs et des dignitaires locaux. Parmi les sept communautés où nous travaillons actuellement, six des chefs à Bombali, Makeni, sont engagés à nos côtés.

Rkia    Sur cet aspect de votre travail pour atteindre ces communautés en Sierra Leone, vous dites que vous travaillez et que vous vous appuyez essentiellement sur les gardiens, pour qu’ils fassent passer le message au sein de la communauté et vous contactent pour…

Sarian    Tout ce qu’ils ont à nous dire. 

Rkia    Pouvez-vous nous en dire plus ?

Sarian    Sur la raison pour laquelle nous passons par les gardiens, qui sont les chefs ou les dignitaires : chaque communauté a ses propres règles, il y a des communautés où il est impossible de faire le type de travail que nous faisons. 

Rkia    D’accord.

Sarian    C’est impossible d’aller de but en blanc dans une communauté pour lancer une campagne sur l’éradication des MGF, la sexualité ou les violences domestiques. Vous vous feriez chasser, ou vous auriez une amende. Vous entreriez en conflit avec les croyances de cette communauté. 

Donc, nous passons par les gardiens pour qu’ils incitent la communauté à se réunir pour écouter notre message. Mais cela suppose dans un premier temps de sensibiliser ces gardiens à notre mission.  Ils doivent être d’accord avec nous jusqu’à un certain point, nous indiquer quel niveau d’information nous pouvons nous permettre de donner, et nous guider vis-à-vis des lois de la communauté. 

Ce sont eux également qui identifient au sein de la communauté des hommes et des femmes que nous pouvons former comme bénévoles, pour qu’ils et elles nous rejoignent et prennent le relais, en continuant à faire passer le message de KDLK. C’est ainsi que nous procédons dans ces contextes. 

Rkia    Merci beaucoup. C’est très, très intéressant. Et enfin, Sarian, pourriez-vous suggérer à celles et ceux qui nous écoutent trois étapes à suivre pour intégrer une vision positive du sexe à leur travail pour les droits et la santé sexuels et reproductifs ?

Sarian    Lorsque vous arrivez dans une communauté, commencez par écouter. Vous ne pouvez pas débarquer et commencer à dire aux gens ce qu’ils devraient faire.

Rkia    Bien sûr.

Sarian    Vous devez les écouter et comprendre quels sont les problèmes, quels sont les domaines où ils et elles ont besoin d’aide ? Ainsi, vous saurez quoi leur proposer. Chez KDLK, nous pensons que le changement vient toujours de l’intérieur. Il faut que les gens reconnaissent qu’ils ont besoin de changement, qu’ils aient conscience que certaines choses ne vont pas, pour que vous puissiez proposer une solution.

Deuxièmement : Assurez-vous de donner des informations correctes de façon totalement respectable. Dans les provinces, vous n’arriverez à rien si vous ne gagnez pas le respect. Vous devez montrer que vous respectez la culture locale et tout ce en quoi les gens croient.

Soyez tenace. Ne renoncez pas à une communauté dès que… Il nous a fallu plus de deux ans pour pouvoir commencer à travailler dans une localité. Ne perdez pas de vue qu’il faut du temps pour changer les mentalités. 

Et ces pratiques culturelles existent depuis des décennies. La plupart du temps, elles sont aussi la source de revenus des gens qui les pratiquent. Ceux-là et celles-là vous voient comme une menace pour leur subsistance. 

Nous n’approchons pas une communauté pour la corriger. Ayez toujours cela en tête. Vous y allez pour apprendre à son contact et pour apporter des informations. C’est aux gens qu’il appartient de traiter ces informations pour en faire quelque-chose. Il est indispensable d’écouter, d’apprendre et de réfléchir.

Rkia    Merci. C’est un travail impressionnant, Sarian. C’était une discussion très enrichissante. Je suis sûre que nos auditeurs et auditrices apprécieront. Merci énormément.

Sarian    Avec grand plaisir. 

Je me réjouis de ce podcast. C’est toujours un plaisir de travailler avec AmplifyChange. Je profite de cette occasion pour vous remercier, ainsi que toute l’équipe d’AmplifyChange et de MannionDaniels, pour l’aide que vous apportez à de petites organisations comme nous. Sans votre soutien, nous ne pourrions pas faire changer les choses dans nos communautés. 

Rkia    Merci beaucoup. A bientôt.

Sarian    Au revoir. Merci.